16 may. 2018

FEDERICA BERTOCCHINI Y SU SERENDIPIA CIENTÍFICA

16/05/2018                                     Foto.: Internet

Se utiliza la palabra serendipia para denominar  los descubrimientos que se realizan de manera casual e imprevista. La serendipia de FEDERICA BERTOCCHINI (1967), ocurrida en el año 2012, fue descubrir que los "gusanos o larvas de la polilla de la cera", (Galleria mellonella), que habitualmente se alimentan de miel y cera de los panales de las abejas, eran capaces de  comer plástico. 

Federica Bertocchini es aficionada a la apicultura y un día que estaba limpiando sus colmenas, que se habían llenado de gusanos de la cera, puso en una bolsa de plástico los restos de la limpieza. Al cabo de unas horas observó que las bolsas estaban agujereadas y los gusanos habían escapado.

Este descubrimiento casual fue el inicio de una investigación, realizada conjuntamente con los científicos Paolo Bombelli y Christopher J. Howe del departamento de Bioquímica de  la Universidad de Cambridge. Cinco años más tarde los resultados de sus investigaciones  han aparecido  publicados en la revista Current Biology. Los gusanos de la cera pueden alimentarse de polietileno, uno de los materiales plásticos más resistentes que existen y con el que se fabrican las bolsas de la compra y muchos envases de alimentos. Según la propia  Federica Bertocchini "No hablamos de poner toneladas de gusanos sobre montañas de plástico, sino de identificar la molécula que permite a este insecto biodegradar el plástico para producirla ‘in vitro’ y usarla a escala industrial".

Federica Bertocchini  nació en Piombino (Italia), estudió biología en la Universidad de Pisa y se trasladó a Milán para realizar su doctorado.  En 1998 viajó a EEUU para desarrollar un programa  posdoctoral en la Universidad de Columbia, Nueva York, posteriormente trabajó en el University College de Londres (2001-2010), y finalmente se instaló en  Santander (España). Trabaja como bióloga molecular en el Instituto de Biomedicina y Biotecnología de Cantabria (IBBLEA), perteneciente al Consejo de Investigaciones Científicas (CSIC), donde ha gozado de una beca Ramón y Cajal que le ha permitido durante cinco años investigar con embriones de pollo.

Por su serendipia y posteriores investigaciones ha sido galardonada con el Premio Casato Prima Donne 2017 en su Italia natal, y ha recibido el pasado 18 de abril, la Medalla de la Fundación Internacional Olof Palme, en Barcelona.


Una reciente entrevista con Ferderica Bertocchini


9 may. 2018

¿QUÉ CIENTÍFICAS Y CIENTÍFICOS CONOCE EL ALUMNADO DE PRIMARIA


9/05/2018
Hace unos días fui  invitada a participar en la Semana del Libro organizada por  un centro  escolar de primaria (CEIP Clara Campoamor de Huercal de Almería). Bajo el título "Encuentro con  una autora", tenía como objetivo que el alumnado desde 3º a 6º de primaria conociese a una escritora que no fuese autora de novelas.

Para explicar la razón por la que actualmente escribo casi siempre sobre mujeres científicas, les plantee una actividad inicial consistente en pedirles que me respondieran a la siguiente pregunta:  
 ¿QUÉ NOMBRES DE MUJERES CIENTÍFICAS RECORDÁIS? Y ¿ DE HOMBRES CIENTÍFICOS?
La experiencia que tengo de la realización de esta actividad  es que conocen algunos nombres de científicos masculinos, en este caso Alfred Einstein y Stephen Hawking han salido en todos los grupos, y de forma menos unánime, Nikola Tesla, Isaac Newton, Arquímedes, Julio Verne y Leonardo da Vinci. En cuanto a las mujeres científicas una abrumadora mayoría de grupos han nombrado únicamente a Marie Curie. La excepción fue el alumnado de un grupo que previamente había trabajado el tema,  y había visto los libros de los que soy coautora:  Las mujeres en las ciencias experimentales  (UNED , 2003 y Mujeres en ciencia y tecnología (UNED, 2012). Los nombres que recordaron fueron  Rita Levi Montalcini, Hipatia y María la Judía.

Una vez que ya se había puesto en evidencia el escaso conocimiento que tenían de la actividad científica de las mujeres, les presenté una pequeña selección de las mismas  (astrónomas, inventoras, naturalistas, matemáticas, ingenieras, astronautas, biólogas moleculares, arquitectas, y premios nobel), para explicarles sus aportaciones a la ciencia y las dificultades que encontraron, y aún hoy en día encuentran, para desarrollar su actividad profesional.

De esta forma pudimos hablar de las épocas en que solo podían ser ayudantes de padres, hermanos y/o maridos, de cuando no podían ir a la universidad, de las dificultades que tuvieron que vencer para asistir a clase o hacer un doctorado, etc. Y de los problemas actuales, de lo difícil que es lograr que se reconozca su trabajo,  de las pocas mujeres que han obtenido un  premio nobel, o de su  escasa presencia  en actividades como la ingeniería o la informática.

Para finalizar la actividad seleccioné a Jane Goodall, figura de gran repercusión mediática por sus más de 40 años de trabajo de campo con los chimpancés, por ser autora de numerosos libros y por la gran influencia que tuvo para mi la lectura de Mis amigos los chimpancés. Ello me permitió insistir sobre la importancia que tienen los libros en la construcción de los proyectos de vida. Por último todos los cursos vieron  el video La liberación de Wounda en el Congo, que recoge, entre otras, la emotiva escena en que  una chimpancé se despide de la veterinaria Rebeca Atienza y de la propia Jane Goodall, antes de ser reintroducida en la naturaleza, tras haber sido cuidada en un centro de rescate.  

ASPECTOS QUE ME HAN LLAMADO LA ATENCIÓN AL REFLEXIONAR SOBRE LA EXPERIENCIA

# Los chicos siguen siendo los que primero responden y los que acaparan la atención en los momentos de interacción autora/alumnado. Había que insistir  de forma directa y personal para lograr que las chicas expresaran su opinión.

# Charles Darwin no fue mencionado ni una sola vez, algo que me sorprendió pues el trio Einstein-Darwin-Newton solía aparecer siempre, en anteriores experiencias similares a esta. No me gustaría pensar que se debe a la influencia del auge del creacionismo.

# Las primeras veces que realice este ejercicio con mi alumnado de secundaria, algunas alumnas nombraban a la profesora de química, o a mi misma, como científicas que conocían. En esta ocasión volvió a suceder:  una chica contestó "Marie Curie y tú". Las científicas no estaban, y siguen sin estar, en los libros de texto. Pienso que algunas chicas,  conscientes de su falta  de modelos,  buscan sus propios referentes.

# En un grupo, al hablar de Jocelyn Bell Burnell  como  descubridora de los agujeros negros, se puso en evidencia que habían tratado el tema en clase pero que en ningún momento había surgido ninguna referencia sobre ella. Fue una vez más la constatación de  las oportunidades que se  pierden de visibilizar las aportaciones de las mujeres a la ciencia y presentar referentes al alumnado.

# En este blog se recogen varias entradas que intentan aportar información sobre científicas que deberían tratarse en clase:


o recursos como los comentarios de texto:



24 abr. 2018

CIENTÍFICAS EN LA LITERATURA DE FICCIÓN 15. MARY ANNING Y ELIZABETH PHILPOT-TRACY CHEVALIER

23/04/2018

LAS HUELLAS DE LA VIDA (Lumen, 2009), de la autora estadounidense TRACY CHEVALIER,  es una novela histórica que relata, por un lado, la amistad entre MARY ANNING Y ELIZABETH PHILPOT, dos buscadoras de fósiles en las playas de Lyme Regis, al suroeste de Inglaterra y por  otro  las numerosas  dificultades que tuvieron que sortear hasta conseguir el reconocimiento social de su papel como científicas y vencer las ideas "creacionistas" predominantes en esa época. Una pequeña muestra de cómo se relatan  en la novela estas dificultades podría ser el siguiente texto, que recoge una opinión de Elizabeth Philpot:

"...pero fue su desprecio a la capacidad de observación de las mujeres -negandonos de ese modo a Mary y a mi todo el mérito de lo que habíamos hallado a lo largo de los años-"
(pág.132). 

En las entradas anteriores de este blog, referidas a la presencia de  mujeres científicas en la literatura de ficción, siempre se han tratado libros en los que, o se nombraba a una científica real  o las protagonistas eran científicas ficticias. También había  novelas en las que, de una manera u otra,  aparecía Marie Curie. La singularidad de  Las huellas de la vida  radica en que  las protagonistas son científicas reales. 


MARY ANNING (1799-1847)
Paleontóloga británica, recolectora y coleccionista de fósiles del Jurásico. Sus descubrimientos fueron primordiales para demostrar la teoría de la evolución de las especies.
A los 12 años su primer descubrimiento un fue un reptil marino de más de 5 metros completo, Al cabo de los años se supo que era el primer esqueleto de Ictiosaurios. Ganó 27 libras por su venta y fue el inicio de su vocación como buscadora de fósiles. Huérfana en una familia de escasos recursos decidió ayudar a la economía familiar con esta actividad, primero vendiendo fósiles en el mercado y más adelante abrió una pequeña tienda  que fue visitada por los grandes científicos de la época que compraban sus fósiles para las colecciones de los grandes museos de Europa. Aunque fue considerada una intrusa, grandes geólogos  de la época le visitaron, compraron y mantuvieron correspondencia con ella. Murió a los 47 años de cáncer de mama, tomaba láudano contra el dolor y esto le llevó a ser considerada una alcohólica.
Su reconocimiento fue tardío.  Tras su muerte la Sociedad Geológica de Londres le dedicó un homenaje, cosa que nunca se había hecho a alguien no perteneciente a la sociedad y mucho menos a una mujer.

ELIZABETH PHILPOT (1780-1857)
Paleontóloga británica recolectora y coleccionistas de fósiles, sobre todo de peces. Nacida en Londres, al morir sus padres, se trasladó junto a sus hermanas, a  Lyme Regis. Allí conoció a Mary Anning y a pesar de las diferencias de edad y de clase social se hicieron amigas y de forma habitual buscaban fósiles juntas.
Su colección de fósiles estaba expuesta en su casa y era visitada por los turistas de la época.  Elizabeth Philpot mantuvo contacto con algunos de los paleontólogos y geólogos relevantes, tales como William Buckland (1784-1856), Henry de la Beche (1796-1855), William Conybeare (1787-1857) y Louis Agassiz (1807-1873). Este último bautizó a un pez fósil, Eugnatus philpotae, en su honor. 









16 abr. 2018

DAPHNE SHELDRICK, LA DAMA DE LOS ELEFANTES.

                                                                     Foto.: Internet

DAPHNE SHELDRICK (Kenia 1934-2018). Ha dedicado más de treinta años a rescatar elefantes y rinocerontes huérfanos. Animales que habían perdido a sus madres debido a la caza furtiva y/o  la sequía.

Daphne Sheldrick nació en una granja del Valle del Rift. Estudió primaria y secundaria en escuelas locales, aunque obtuvo una beca para estudiar en la universidad no lo hizo porque se casó a los 19 con su primer marido. Posteriormente conoció a  David Sheldrick, fundador del célebre Parque Nacional de Tsavo, el más grande de Kenia. Trabajó junto a su segundo marido  David Sheldrick en la protección de la naturaleza y a su muerte, en 1977,  fundó el David Sheldrick Wildlife Troust (DSWT), un orfanato de elefantes y rinocerontes en el Parque Nacional de Nairobi.

Necesitó 28 años para encontrar la fórmula de la leche materna de las elefantas, sin la cual las crías menores de dos años no pueden  sobrevivir y además la necesitan hasta su destete total, que no tiene lugar hasta los cuatro años. Ella a base de utilizar el método ensayo-error encontró que podía fabricar la leche utilizando el aceite de coco.  

En el DSWT las crías viven  durante las 24h del día acompañados por cuidadores, el alto coste de mantenimiento del centro se sufraga con las cuotas de los visitantes, está abierto al público una hora al día,  con un programa de apadrinamiento de huérfanos.  

Daphne Sheldrick ha criado a más de 230 individuos y ha conseguido reintroducir a más de 90 ejemplares. El proceso de reinserción puede durar hasta diez años y tiene lugar en el P.N. de Tsavo. Su filosofía era que nunca se debe criar a un animal huérfano a menos que se esté seguro de que podrá disfrutar libre en la naturaleza. 

Su gran dedicación a la conservación de especies y su trabajo fue reconocido con el Global 500 award del Programa Naciones Unidas del Medio Ambiente (PNUMA), en el año 1992.  Fue nombrada doctora honoris causa por la Universidad de Glasgow(2000), condecorada por el Gobierno keniano ( 2001), y  la reina Isabel II  la nombró Dama Comandante de la Orden del Imperio Británico, en el año 2006. 

Daphne escribió libros y, dio conferencias por todo el mundo para promover la conservación de la vida salvaje. Su trabajo ha sido motivo de numerosos documentales y una película 3D IMAX  "Born to be wild".

En el año 2016 advirtió de que si la tasa de caza furtiva de marfil continuaba, los elefantes africanos del bosque, la más pequeña de las tres especies de elefantes, se podrían extinguir en el año 2025.

Daphne Sheldrick murió el pasado  12 de abril, sus hijas Jill y Ángela involucradas en la conservación de la vida salvaje continuarán con su trabajo en el orfanato de Nairobi.








5 abr. 2018

MUJERES Y MEDIO AMBIENTE. MARÍA NEIRA GONZÁLEZ

4/4/2018

MARÍA NEIRA GONZÁLEZ. (La Falguera, Asturias, 1960). Directora del Departamento de Salud Pública, Medio Ambiente y Determinantes Sociales de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

María Neira ha realizado numerosas entrevistas en los medios de comunicación en las que se recogen cuales son sus principales objetivos al frente de dicho departamento: la lucha contra la calidad del aire, la obesidad, la malnutrición y las dificultades de las mujeres para acceder al agua potable. Algunas de sus opiniones sobre estos problemas se recogen a continuación:

"La contaminación del aire, con siete millones de muertes anuales asociadas. ¡La humanidad jamás había estado expuesta a niveles de contaminación del aire como los actuales! Sabemos que el cambio climático traerá más desnutrición, más dificultad para el acceso al agua potable y, con ello, un aumento de las enfermedades como la malaria o el dengue, y más desastres naturales seguidos de desplazamientos masivos".

"Los relativos al cambio climático y la contaminación del aire son una prioridad porque requieren un pensamiento transversal y estratégico. Aunque es cierto, y en absoluto lo olvidamos, que tenemos otros desafíos como los brotes epidémicos o la resistencia microbacteriana, que es un problema gravísimo. La gente toma antibióticos como si fueran pastillas de limón… Pero si hablamos de políticas de salud pública que requieren influenciar en otros sectores, está claro que las referidas a la contaminación del aire son las más importantes. Si yo pudiera tener una varita mágica, pediría reunirme con todos los ministros de Energía para que se comprometieran a utilizar energía limpia en pocos años. Las decisiones que se tomen en este periodo de transición energética son las que van a tener más impacto en la salud de los ciudadanos. Es evidente que hay que abandonar el carbón, los combustibles fósiles, y es evidente que hay que moverse a una energía renovable". 

También ha sido preguntada sobre los problemas a los que se ha tenido que enfrentar por su condición de mujer:

"En algunos países existe algo de rechazo, pero nunca ha sido un obstáculo para mí. Si tú misma no te pones barreras, es fácil saltar por encima. No hay que dejarse impresionar por esos códigos mal llamados culturales –porque no tener respeto por una mujer no se puede llamar así– , y hago como que no los veo. Una se comporta como lo que es, otro ser humano, y cuando empiezas a convencer con tus argumentos, he visto a hombres cambiar la mirada. Seguro que en algunos casos han pensado que qué atrevida, pues ¡ojalá! Si hemos podido ir rompiendo lanzas a favor de las mujeres, mejor. Es un tema que me preocupa mucho".

"Hay que creerse que lo de ser mujer es fantástico, pero sin que nadie nos encasille ni nos tutele. Para ser una gran mujer no hay que parecerse a un hombre, hay que sacar lo mejor y aportar la diferencia y, sobre todo, hay que ser solidaria con otras mujeres".


María Neira estudió Medicina en la Universidad de Oviedo. Posteriormente se trasladó a París donde se especializó en Endocrinología y Enfermedades Metabólicas, en  Nutrición y realizó un Master en Salud Pública. Ejerció la medicina con Médicos Sin Fronteras (MSF) en un campo de personas refugiadas en la frontera de El Salvador con Honduras,  y más tarde trabajó con la ONU en Mozambique y Ruanda. En el año 1999 ingresó en la OMS como directora del departamento de Prevención y Erradicación de Enfermedades Infecciosas.

María Neira regresó a España en 2002 para crear la Agencia Española de Seguridad Alimentaria, cuya presidencia ejerció hasta 2005, cuando asumió su responsabilidad actual al frente del departamento de Salud Pública y Medio Ambiente de la OMS.

Su trayectoria profesional ha sido reconocida con la Orden del Mérito Nacional, otorgado por  Gobierno de la República Francesa en el año 2005.     

Entrevistas consultadas sobre objetivos de su departamento y mujeres

13 mar. 2018

REFLEXIONES ATEMPORALES SOBRE UN ACERTIJO SEXISTA


Estos días ha se ha puesto de actualidad, tanto en las redes sociales como en los medios de comunicación, un viejo acertijo sexista, que pone en evidencia la invisibilidad de las mujeres profesionales, la fuerza y persistencia de los estereotipos, la necesidad de usar un lenguaje inclusivo, puesto que lo que no se nombra no existe, y lo poco que se avanza en los temas de igualdad.

Ya en el año 2004, la Universidad de Boston hizo una investigación utilizando este acertijo y el 86% de las y los estudiantes no fueron capaces de encontrar la respuesta  adecuada.

Este acertijo es muy antiguo y no recuerdo cómo llegó a mis manos, pero  cuando en el periodo 1994 - 2009 impartía la asignatura de Didáctica de las Ciencias Naturales, en el Curso de Adaptación Pedagógica (CAP) de la Universidad de Almería, lo utilizaba como actividad inicial, al desarrollar el tema de la Coeducación en las clases de Ciencias Naturales. El acertijo,  junto con otras  actividades,  me servían para sensibilizar al alumnado sobre la necesidad de utilizar una enseñanza coeducativa en las aulas.

Los resultados obtenidos durante más de diez años eran prácticamente iguales a las respuestas que aparecen en el video actual. Algunas de ellas las he encontrado en los archivos de mi ordenador:





Tal como se puede apreciar en estas respuestas, tanto en las del alumnado femenino como en las del masculino,  la mayoría se  inclinaban por decir  que el padre acompañante no era el padre biológico. Otras utilizaban soluciones imaginativas (padre adoptivo, pareja homosexual, abuelo,....), o se apoyaban en problemas de redacción del texto para buscar una solución y, las que menos, daban la respuesta correcta.

En su momento ya me llamaba la atención encontrarme,  año tras año, el mismo tipo de respuestas, pero que hoy en día siga sucediendo lo mismo si que es un hecho alarmante, que pone en evidencia lo poco que se avanza en el cambio de mentalidades. Porque ocurre en un momento en el que, en el estado español,  las mujeres médicas constituyen más del 50% en algunas especialidades. Cabría esperar que se pensara en ellas cuando se responde al acertijo.

6 mar. 2018

MUJERES Y VACUNAS. NUBIA MUÑOZ CALERO

                                                                 Foto.: Internet
5/3/2018

NUBIA MUÑOZ CALERO (Cali, 1940), otra científica "olvidada" en los premios nobel. 

Médica epidemióloga  colombiana distinguida con el Premio Fronteras del Conocimiento en Cooperación al Desarrollo, de la Fundación BBVA, por demostrar que la infección por el virus del papiloma humano (VPH) es la causa principal y necesaria del cáncer de cuello de útero, una de las principales causas de muerte entre mujeres de países en vías de desarrollo. Las investigaciones de Nubia Muñoz ha sido utilizadas por la industria farmacéutica para desarrollar la primera vacuna eficaz contra este virus, que logra prevenir más del 70% de los cánceres de cuello uterino.

Los premios Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento se  conceden desde 2008 y pretenden reconocer e incentivar la investigación y creación cultural de excelencia, en especial a aquellas contribuciones de amplio impacto por su originalidad y significado teórico, así como por su capacidad para desplazar hacia delante la frontera de lo conocido. Desde sus inicios en el año 2008, la no presencia de mujeres  entre los galardonados era la tónica general de todas las convocatorias, excepto en los años 2012 y 2016, cuando se reconoció la trayectoria profesional de tres mujeres en cada uno de ellos. 

Nubia Muñoz estudió Medicina en la Universidad del Valle (Cali). Al finalizar la licenciatura en 1964 se especializó en patología, pero descubrió que estaba más interesada en dedicarse a la investigación que en ejercer la medicina. En 1967  obtuvo una beca de la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer (IARC), para estudiar Salud Pública en Bethesda (EE.UU), y más tarde continuó en la Universidad John Hopkins de Baltimore.

En 1969 fue contratada como investigadora en la sede de IARC en Lyon (Francia), donde trabajó durante más de treinta años. En el IARC inició sus investigaciones   sobre agentes infecciosos que producían algunos tipos de cáncer, tales como el de esófago, estómago e hígado, investigaciones que la llevaron a trabajar  en Irán. A mediados de los años 80 dirigía su propio equipo en el IARC, convirtiéndose en la primera mujer jefa de las quince unidades de la agencia y la única latinoamericana. Nubia Muñoz consiguió identificar la presencia del virus del papiloma humano en el cáncer del cuello del útero en pacientes de más de 30 países.

La monografía publicada por la IARC en 1995 fue determinante para que la industria farmacéutica desarrollara vacunas, que permitieron prevenir la infección por el virus del papiloma humano. No obstante la vacuna fue objeto de controversia por sus posibles efectos secundarios.

¿QUÉ OCURRIÓ CON SU NOMINACIÓN AL PREMIO NOBEL DEL AÑO 2008?

En 2008 fue nominada al Premio Nobel por descubrir que el virus del papiloma humano era el causante del cáncer de cuello. La Academia sueca premió al científico alemán Harald zur Hausen  por descubrir "la relación entre el VPH y el cáncer de cuello de útero", pero no tuvo en cuenta el trabajo de Nubia Muñoz. Harald zur Hausen fue quien lo identificó en el laboratorio, mientras que ella fue quien tuvo la idea y lideró los estudios epidemiológicos que permitieron establecer  su existencia. Las mismas palabras con las que se ha justificado la concesión del premio Fronteras del Conocimiento, fueron utilizadas en el año 2008 para justificar  el premio nobel de Harald zur Hausen.

Actualmente es catedrática emérita del Instituto Nacional de Cancerología de Colombia y científica asesora del Instituto Catalán de Oncología, del Ministerio de Salud y Protección social de Colombia y del Instituto Nacional de Salud Pública de Cuernavaca (México). Por su trabajo ha recibido numerosos premios y reconocimientos.

Nubia Muñoz no es la única  científica relacionada con el descubrimiento de vacunas. La viruela, la meningitis B y C y la poliomielitis son enfermedades que "casi" están controladas gracias a la existencia de vacunas específicas. Lady Mary Wortley Montagu, Concepción Campa Huergo y Eugenia Sacerdote de Luvig son algunas de las científicas que han contribuido al desarrollo y éxito de dichas vacunas. (Ver la entrada en este blog)